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Introducción

La minera chilena SQM resolvió a principios de año una disputa de larga data sobre sus contratos de arrendamiento en el salar de Atacama, que es rico en litio, con la agencia estatal de desarrollo Corfo, traba que había amenazado limitar la expansión de la compañía justo cuando los precios del litio se multiplicaban.

El acuerdo, que autoriza una nueva cuota de explotación de litio, de 349.553t de litio metálico equivalente hasta 2030, ha abierto las puertas para que SQM incremente su capacidad de litio en Chile y mantenga su liderazgo en el mercado mundial del carbonato de litio, donde posee un 23%.

El acuerdo también hizo más atractiva la participación de Canadian Nutrien (antigua Potash) de 32% en SQM.

Ahora, SQM planea prácticamente triplicar la capacidad de litio para el año 2021. Su presidente ejecutivo, Patricio de Solminihac, dijo en mayo que el mercado había subestimado la demanda, la cual crecería 20% este año y otro 20% en 2019. "Somos muy optimistas sobre la demanda. Nuestra estrategia ahora es impulsar la capacidad en la medida de lo posible porque el mercado necesita esa capacidad ahora", indicó.

SQM envió un poderoso mensaje al mercado sobre sus planes para satisfacer la demanda de litio, especialmente de las baterías de vehículos eléctricos. El gasto de capital para aumentar la capacidad de carbonato de litio entre 2017 y 2021, y llegar hasta 180.000t, requerirá US$525mn, además de los US$30mn destinados para incrementar hasta 13.500t la capacidad de hidróxido de litio este año.

"Estamos en un punto en el ciclo del litio en que los principales productores necesitarán comenzar a aumentar el gasto de capital para mantener o aumentar la cuota de mercado, y este es el próximo desafío para SQM", dijo el analista de metales energéticos Chris Berry, quien también es fundador de House Mountain Partners LLC.

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