Operator Series: ¿Qué cambiará con la escisión de Liberty Latin America?

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Viernes 26 de enero, 2018

A principios de enero la británica Liberty Global completó la escisión de sus operaciones en Latinoamérica conocida como LiLAC y se transformaron en una operación independiente llamada Liberty Latin America, compuesta por los operadores de cable VTR de Chile y Liberty Cablevisión de Puerto Rico, además de Cable & Wireless Communications (C&W), que brinda comunicaciones residenciales y corporativas en todo el Caribe y América Central.

La división tardó casi tres años y ahora la compañía cotiza de forma independiente en Nasdaq, medida que el presidente ejecutivo de Liberty Global, Mike Fries, ha dicho que "asegurará que esta nueva compañía tenga acceso al capital y los recursos necesarios para alcanzar un crecimiento financiero y estratégico superior".

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Si bien las tres unidades de Liberty Latin America ofrecen servicios residenciales triple y, en algunos casos, cuádruple play, C&W tiene un sólido negocio corporativo de TIC que ofrece servicios administrados y centros de datos, así como una red de fibra óptica submarina y terrestre que conecta más de 40 mercados en la región.

Uno podría plantearse si la escisión forma parte de los planes para crear otro grupo de telecomunicaciones regional digno de competir con empresas como América Móvil, Telefónica o Millicom o ¿podría la estrategia de crecimiento implicar fusiones y adquisiciones? ¿Podría la separación crear un mayor riesgo financiero para la compañía?

ASPECTOS FINANCIEROS

Por el momento, no parece haber planes tan inmediatos al respecto. Mientras tanto, las agencias de calificación no consideran que la escisión provoque cambios importantes en las finanzas del grupo.

Liberty Latin America ha consolidado unos US$3.700mn en ingresos anuales, 3,7 millones de suscriptores móviles y una cobertura de 6,4 millones de hogares.

En una nota a inversionistas, Moody's dijo que a medida que Liberty Global continúe brindando apoyo operativo y supervisión técnica, no verá ningún impacto inmediato en las calificaciones y cualquier cambio será gradual. Las estructuras de capital seguirán siendo las mismas y no se esperan cambios tributarios, aunque habrá algunos costos incrementales asociados con la conformación de una firma independiente abierta a la bolsa.

Ejecutivos de Liberty encabezarán el nuevo grupo, que avalará la coherencia en la estrategia operativa y las políticas financieras, según Moody's.

Balan Nair, quien fuera director de tecnología e innovación en Liberty, fue nombrado presidente ejecutivo de Liberty Latin America, mientras que el presidente ejecutivo de Liberty Global, Mike Fries, presidirá el directorio del nuevo grupo.

En diciembre C&W anunció que Inge Smidts sería su presidenta ejecutiva en reemplazo de John Reid. Smidts trae experiencia de marketing y gestión de marca de la unidad belga de Liberty, Telenet Group, así como de Procter & Gamble.

"La liquidez combinada del grupo LiLAC es sólida", dijo Moody's. "Si bien cada filial opera de manera independiente y no existe una obligación contractual entre el grupo para brindar apoyo financiero a las filiales, creemos que el grupo de América Latina estará dispuesto y será capaz de garantizar una liquidez adecuada dentro de cada operación".

"Son un operador sólido desde el punto de vista financiero y no veo nada muy distinto a la escisión", dijo a BNamericas Alvin Lim, director de calificaciones corporativas de Fitch Latin America. "El objetivo principal de la escisión es aumentar la transparencia. Ellos quieren que sus acciones se valoren más eficientemente respecto del desempeño de las operaciones latinoamericanas, independientemente de Europa".

PUERTO RICO

Liberty Cablevisión es la compañía de cable más grande de la isla y brinda servicios de banda ancha fija, VoIP y televisión. Fue creada en 2012 luego de la fusión de dos compañías puertorriqueñas de banda ancha. Es 60% es propiedad de Liberty y un 40%, de Searchlight Capital Partners. Durante los 12 meses acumulados hasta septiembre, la compañía generó ingresos de US$409mn.

La compañía opera en un entorno complicado por factores como una economía local en bancarrota, una población a la baja y desafíos a largo plazo luego de la destrucción causada por el huracán María en septiembre que destruyó la infraestructura de telecomunicaciones en el territorio estadounidense.

El huracán arrasó con el 95% de los sitios de celdas móviles y la infraestructura de cable y devastó la red de suministro de energía. Alrededor del 90% de los sitios móviles ya están de nuevo en línea, pero los servicios por cable y alámbricos no están todavía en gran parte disponibles debido a la falta de energía eléctrica. Liberty estima que requerirá más de US$100mn para rehabilitar completamente las redes dañadas en Puerto Rico.

La compañía calcula que el daño causado por el huracán afectaría los ingresos de Liberty Puerto Rico en US$80mn-100mn durante el cuarto trimestre, a lo que se suman US$19mn absorbidos a fines del tercer trimestre.

Antes del huracán, la compañía registraba un flujo de efectivo y márgenes de Ebitda constantes. Sin embargo, Moody's anticipa que la compañía experimentará una caída de los ingresos, lo que impulsará un mayor apalancamiento y un flujo de caja más débil.

Además, Liberty Puerto Rico experimenta tendencias desfavorables en su negocio de video, compensado por el crecimiento en banda ancha. La compañía ofrece la banda ancha más rápida (hasta 300Mbps). Para adaptarse a la pérdida de clientes y al escenario económico, la compañía está en proceso de ofrecer un servicio básico de streaming y ya brinda puntos de conexión wifi gratuitos.

Como Liberty Puerto Rico no tendrá la liquidez interna para financiar las necesidades inmediatas posteriores al huracán, Moody's espera que la compañía recaude fondos y se beneficie del efectivo y líneas de crédito renovables de Liberty Latin America. El grupo tenía una póliza de seguro integrada en vigencia que cubría la interrupción de negocios y propiedades con un límite de US$75mn por ocurrencia, según una presentación en una teleconferencia con inversionistas sobre el 3T17. Sin embargo, el pago del seguro esperado solo cubrirá una parte de las pérdidas incurridas, agregó.

VTR

Este es el proveedor de triple play más grande de Chile con una participación de mercado líder en televisión por cable, banda ancha y voz de línea fija. A partir de septiembre de 2017 la red de VTR superó los 3,4 millones de hogares con 2,9 millones de unidades generadoras de ingresos. En los 12 meses finalizados en septiembre anotó ingresos por alrededor de US$930mn.

En septiembre VTR tenía una participación de mercado de 38% en banda ancha fija, por delante del 34% de Telefónica, y de 33% en el segmento de televisión de pago frente al 21% de Telefónica, según el regulador Subtel.

VTR también opera como OMV, pero su base de clientes es baja con 206.000 y una participación de mercado de menos de 1%, aunque la compañía ha estado registrando alzas mensuales.

La banda ancha está creciendo más rápido que voz y video y representa el 34% de los ingresos totales al incorporar suscriptores a un ritmo de 8% a pesar de la competencia de los grandes actores: Telefónica (Movistar) y América Móvil (Claro).

La compañía ha estado invirtiendo constantemente en actualizar su red a un cable coaxial híbrido (HFC) que ofrece velocidades de hasta 300Mbps.

Lo que favorece a VTR es la economía estable de Chile, que el FMI espera que crezca 3% este año. Sin embargo, el hecho de que la firma solo opere en un país se traduce en opciones de crecimiento limitadas, un acceso reducido a capital, mayores costos de programación y sinergias limitadas.

VTR enfrenta una creciente competencia en servicios de telecomunicaciones residenciales de parte de Claro ChileEntel y Telefónica, aunque la compañía está innovando en televisión y banda ancha para mantenerse a la vanguardia. En banda ancha, presentó Mercury, enrutador de grado empresarial de próxima generación para el mercado residencial. Fue desarrollado con Liberty Global y su objetivo es reducir la interferencia de redes vecinas utilizando la formación de haces.

C&W

Las consecuencias de los daños provocados por el huracán María tendrán un impacto negativo en los ingresos de C&W por US$15mn-25mn en el 4T17. La compañía cree que necesitará más de US$50mn para financiar reparaciones en todo el Caribe.

C&W es la unidad más diversa de Liberty Latin America, tanto en términos de cobertura geográfica como de servicios. Fue comprada en mayo de 2016 por Liberty Global por US$7.400mn y ofrece servicios empresariales, de telefonía móvil, banda ancha, video, línea fija y TI en 16 países del Caribe. Además, tiene una participación minoritaria en TSTT Trinidad & Tobago y un 49% en C&W Panamá.

En 2015 C&W adquirió Columbus International, lo que le permitió incorporar infraestructura y la competitiva marca de video y banda ancha Flow. Hoy, la compañía opera la marca Flow en todas sus operaciones en el Caribe, excepto en las Bahamas (BTC).

También cuenta con una red submarina de fibra óptica que abarca más de 50.000km para brindar capacidad de backhaul mayorista y de operador. La división de negocios ofrece hospedaje de centro de datos, servicios de red gestionados y soluciones de TI y en la nube para gobiernos y empresas.

En junio de 2017 Cable & Wireless Panamá señaló que invertiría US$220mn en el país durante los próximos dos años para mejorar la calidad del servicio. La inversión se utilizará para mejorar la infraestructura móvil, reemplazar cable de cobre por fibra óptica y fortalecer los servicios comerciales.

El principal rival de C&W en el Caribe es Digicel, de propiedad irlandesa, que enfrenta una deuda importante. Hace un año lanzó Digicel 2030, proceso de reestructuración con un recorte de 25% de su fuerza de trabajo global.

En diciembre, justo cuando C&W anunció su nuevo presidente ejecutivo, Digicel también cambió su estructura corporativa con el nombramiento de Alexander Matuschka Greiffenclau en lugar del presidente ejecutivo de larga trayectoria Colm Delves. En ese sentido, este año las dos compañías enfrentarán el mismo desafío en materia de transformación digital que el que todas las empresas de telecomunicaciones están experimentando para ser más ágiles a fin de adaptarse a las crecientes demandas de los clientes digitales y competir contra los mejores, o trabajar con ellos, bajo un nuevo liderazgo.

SINERGIAS

Los beneficios de la separación de Liberty Latin America aún están por verse. La independencia financiera de Liberty Global puede ayudar a los nuevos líderes a llevar a la empresa a nuevas direcciones. Las tres unidades operan de manera relativamente independiente entre sí, aunque podría haber posibles sinergias comerciales y de marketing.

Según Lim de Fitch, LiLAC se había beneficiado de las sinergias al compartir experiencia de gestión con operaciones europeas y el desarrollo de productos en conjunto. El presidente ejecutivo de VTR, Guillermo Ponce, dijo a BNamericas el año pasado que observan muchas sinergias, ya que pueden aprovechar la escala y el tamaño para negociar precios más bajos con los programadores y planean centralizar ciertas funciones que se están realizando localmente.

Agregó que luego está la transferencia de mejores prácticas. C&W Panamá, por ejemplo, es fuerte en el área móviles pero tiene pocas líneas fijas, mientras que VTR es lo opuesto. Así que pueden intercambiar experiencias. C&W también es muy fuerte en B2B, que ellos no tienen en Chile, entonces es un área para explorar.

En la foto: un trabajador revisa una torre de comunicaciones de celulares en Dorado en Puerto Rico en septiembre de 2017 tras el paso del huracán María, que destruyó la infraestructura de telecomunicaciones y electricidad del territorio estadounidense.