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Altos precios del cobre motivan uso de sustitutos

Altos precios del cobre motivan uso de sustitutos

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El alto precio del cobre incrementará el consumo de productos sustitutos como el aluminio y el plástico en el mediano o largo plazo, indicó a BNamericas Leonardo Suárez, economista jefe de la corredora chilena Larrain Vial.

Sin embargo, destacó que "hay que tener en cuenta que esos sustitutos deberán depender de otras materias primas que también han subido de precio, por ejemplo los plásticos [como polietilenos y PVC] que vienen del petróleo".

En cuanto al aluminio, Suárez indicó que ese metal ya está en carrera contra el cobre y ocupa un sitio en el mercado, como en las líneas de alta tensión, pero cree que por ahora no debería ser una preocupación para el mercado del metal rojo.

El tema suscitó muchas discusiones durante la 5º Conferencia Mundial sobre el Cobre, celebrada en Santiago de Chile el 5 y 6 de abril.

Los precios del cobre alcanzaron un nuevo récord de US$2,64/lb el 7 de abril en la Bolsa de Metales de Londres (LME). Los precios del aluminio también están altos, a US$1,16/lb en la LME.

Ricardo Morales, consultor senior de análisis de la firma de análisis de negocios y consultoría CRU, también estima que el aluminio ya está incursionando en la industria automotriz, por lo que se plantea el futuro del precio del aluminio.

"Acá el tema relevante es por cuál material se sustituye [el cobre] y si los precios de esa sustitución son menos volátiles o menos altos que el cobre en este mercado de commodities, donde ningún producto está exento de un incremento de precio", indicó Morales.

Incluso las mineras manifestaron su preocupación acerca del precio, ya que el director ejecutivo de cobre y exploración de Rio Tinto (Nyse: RTP), Tom Albanese, dijo a la prensa que esa sustitución es preocupante.

"A esos precios, estamos atentos al hecho de que los consumidores de cobre están empezando a sustituir el metal rojo por otros productos, por lo que podría haber cierto riesgo para la demanda", dijo el ejecutivo durante el evento.

Existen posibilidades de sustituir el cobre en áreas como la cañería, "teniendo presente el hecho de que muchos de los sustitutos del cobre -ya sea el plástico para las cañerías o el aluminio para la electricidad- también han subido de precio", acotó.

Por su parte, Alfonso Dulanto, ex ministro de minería de Chile, señaló que "es imposible que a un precio del cobre de US$2,50/lb no haya gente pensando en hacer radiadores de aluminio para los autos o usando más cables de aluminio en las casas".

"No hay duda que habrá una fuerte tendencia hacia la sustitución y la industria tendrá que vivir con eso", agregó.

Tiberio Dall'Olio, gerente general del fabricante chileno de productos de cobre Madeco, indicó que las ventas de aluminio se fortalecerán el 2006 debido a que muchas compañías eléctricas hacen sus cálculos basándose en el uso de conductores de cobre y de aluminio.

Asimismo, el ejecutivo confirmó que en el mercado se aprecia un considerable aumento de productos de aluminio y en el 2005 claramente se registró una sustitución de tubos. "La sustitución existe, en contra de eso no podemos ir, pero tenemos que buscar alternativas. Es un peligro que la sustitución se vuelva permanente", agregó.

DESAFÍOS

Según Suárez, en Chile falta más educación y centros de investigación en el área de usos del cobre, "y sobre todo formar universitarios que estén capacitados para desarrollar nuevas tecnologías".

Por su parte, Dulanto sugiere promover los usos del cobre y generar nuevas aplicaciones a través de la Copper Development Association, que justamente tiene esas atribuciones.

Pero destacó que "ésta es una preocupación que surge sólo cuando los precios están bajos, todos se preocupan de que se consuma más, pero quizás hay que hacerlo al revés, cuando está el precio tan alto de manera de poder equilibrar la oferta y la demanda", indicó.

Sin embargo, señaló que la industria del cobre tendrá que adaptarse -en algún momento- a perder alguna parte de la demanda.

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