Minería - Chile

Aprueban proyecto de lixiviación de US$870mn para Escondida

Aprueban proyecto de lixiviación de US$870mn para Escondida

Por -

Los dueños de la mina de cobre Escondida, localizada en el norte de Chile, aprobaron un proyecto de lixiviación de sulfuros por US$870mn, informó en un comunicado su dueño mayoritario, BHP Billiton (Nyse: BHP).

El proyecto generará 180.000t/a de cátodos de cobre por más de 25 años e iniciará la producción en el segundo semestre del 2006, manifestó la empresa en el comunicado. Se espera alcanzar la plena capacidad dentro de los 18 meses posteriores a la primera producción.

La compañía ha desarrollado las oportunidades de menor costo en la industria y la operación sería rentable incluso en el nivel inferior del ciclo de precios del cobre, señaló a BNamericas el vocero de la firma, Francis McAllister, sin entregar los costos estimados de producción.

Fluor Chile se adjudicó un contrato llave en mano para desarrollar el proyecto. Se prevé que la construcción demorará 25 meses y que se necesitarán 5.000 trabajadores en el punto de mayor demanda de las obras.

El proyecto utilizará un nuevo proceso de lixiviación con bacterias en mineral de sulfuro ROM (run of mine) de baja ley proveniente del pozo Escondida en el depósito Escondida Norte, actualmente en desarrollo, que de lo contrario se explotaría como desecho.

Escondida ha estado acumulando material de sulfuro de baja ley desde su creación y ha estado realizando estudios sobre la lixiviación de este material desde mediados de los noventa, señaló el presidente de la división de metales básicos de BHP Billiton, Diego Hernández.

Ahora, nuevos avances tecnológicos permiten a la compañía procesar el material; ya se han acumulado unos 100Mt de mineral de sulfuro de baja ley.

BHP Billiton todavía no aplica la tecnología en ninguna de sus otras operaciones, pero tiene oportunidades para algunas en EEUU, según McAllister. La compañía patentó parte de los procesos involucrados, aunque se están utilizando tecnologías similares en empresas como Phelps Dodge (Nyse: PD), agregó.

La reserva total combinada de mineral de lixiviación de sulfuro proveniente de los dos pozos Escondida se estima de 1.134Mt con una ley promedio de cobre de 0,52%, con una ley de corte que oscila entre 0,3% y 0,7%.

La inversión incluye construir una plataforma de lixiviación; instalaciones de producción mediante extracción por solventes y electroobtención (SX-EW); una planta desalinizadora de agua de mar; dos ductos de acero inoxidable de 16km para transferir la solución electrolítica de cobre entre las plantas de SX y EW; bodegas; suministro de energía eléctrica; campamento minero para acomodar una mayor dotación de personal; y equipo de transporte de mina adicional.

McAllister dijo que BHP Billiton financiaría su parte de la inversión, de US$500mn, con flujo de efectivo.

En alusión al actual debate político en torno a la inversión minera y el marco tributario en Chile, la compañía manifestó que había acordado realizar la inversión basada en su prolongada presencia en el país, su confianza en los actores políticos locales para llegar a "resultados razonables" y la claridad de sus derechos como inversionistas en virtud de las leyes chilenas.

BHP Billiton, firma con sede en Melbourne y Londres, tiene un 57,5% de Escondida; la minera londinense Rio Tinto (LSE: RIO), un 30%; un consorcio japonés liderado por Mitsubishi, un 10%; y la Corporación Financiera Internacional del Banco Mundial, el 2,5% restante.

Localizada en la norteña II Región de Chile, Escondida es la mina de cobre de mayor producción del mundo. Su capacidad instalada actual es de 1,25Mt/a, pero se prevé que la producción será un 5-10% menor que eso este año, debido a deficiencias en el suministro de agua. La mina inició operaciones en 1990.

Sector

Región

Related Sector