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Chubut otorga prioridad a El Desquite

Chubut otorga prioridad a El Desquite

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La Dirección de Minas de la provincia de Chubut, sur de Argentina, tiene toda su atención puesta en el tema del desarrollo del proyecto de oro El Desquite, informó a BNamericas un vocero de Meridian Gold (Nyse: MDG), firma con sede en Reno, dueña del proyecto.

"La Dirección de Minas ha estado participando en todo momento en ese proceso, tratando de que la minería progrese en la provincia, porque es un recurso importante y va a beneficiar a la comunidad y además está salvaguardando de que las cosas se hagan bien", señaló el funcionario, el geólogo Arnaldo Lazzari, director de producción minera de la Dirección.

En febrero, un tribunal civil ordenó detener todos los trabajos en el proyecto, también conocido como Esquel por la ciudad cercana.

El juez Claudio Petris del tribunal civil provincial del distrito de Chubut, en el noroeste, aceptó un recurso presentado por un residente de Esquel luego de que la información respecto de que el procesamiento de oro requería el uso de cianuro provocara fuertes protestas de parte de grupos ambientalistas y algunos residentes.

Sin embargo, la Corte Suprema de Chubut dejó nula la sentencia y dará audiencia al caso nuevamente. Se espera una decisión final dentro de dos semanas, indicó un funcionario de Meridian a BNamericas, agregando que la perforación nunca se interrumpió en la propiedad.

"Cuando el juez de menor instancia en Esquel, que es un manifestante y oponente activo a la mina, determinó una orden de cese y desistimiento para el proyecto, el gobierno de la provincia de Chubut inmediatamente presentó una apelación al tribunal superior de la provincia. Al aceptar la apelación, el tribunal superior suspendió la orden de cese y desistimiento", dijo Álvaro Belevan, analista de finanzas senior de Meridian.

Por otro lado, se realizará un referéndum sobre el proyecto en Esquel, una ciudad de 30.000 habitantes, el 23 de marzo. La votación será obligatoria y sólo los residentes estarán autorizados a participar, aunque el resultado no será vinculante.

Meridian, junto con hacer campaña para obtener una votación favorable en el referéndum, está a la espera del estudio de impacto ambiental (EIA) con miras a iniciar la construcción de la mina, que se estima requiere US$100mn.

Luego del plebiscito se procederá con una audiencia pública, la cual inicialmente está fijada para el 29 de marzo. Sin embargo, se podría posponer, ya que las autoridades de la provincia quieren asegurar un registro más completo del impacto de las obras propuestas.

"El parlamento provincial aprobó una ley la semana pasada aplazando la audiencia hasta que se terminara el estudio hidrológico actualmente en curso y que debería estar completo hacia fines de marzo o comienzos de abril", dijo Belevan. "El gobernador tiene el poder de veto sobre la ley, pero no lo ha aplicado hasta ahora. Él tiene 10 días en total para hacerlo".

Agregó que Meridian cree que el estudio proveerá "pruebas concluyentes de que nuestro proyecto no afectará las fuentes de agua de Esquel".

La audiencia pública es una instancia que contempla la ley ambiental de la provincia. Quienes estén interesados en participar pueden dar su opinión respecto del EIA de la empresa y pueden manifestar su oposición, pero sin derecho a entrar en debate.

No obstante esta traba, la empresa sigue optimista con sus trabajos, "todavía hay optimismo en lo que se haga a través del Estado y lo que haga la empresa y la comunidad, ya que hay gran parte que apoya el proyecto, creo que [la empresa]estima que se va a llevar adelante", agregó el funcionario.

Esa oposición al proyecto ha ocasionado la demora para su entrada en operaciones. "Aunque se les aprobara todo, [EIA, y plebiscito] por decir en mayo, los agarraría el invierno y no pueden empezar sino hasta pasada la primavera. Digamos que el año lo van a perder por no haber empezado en diciembre o en enero", explicó Lazzari, de la Dirección de Minas.

El yacimiento de oro El Desquite está ubicado en la cadena montañosa denominada Cordón Esquel y se estima una vida útil de 15 años, con recursos de unos 4,5Moz. Debe iniciar la producción en el segundo semestre del 2004, según Meridian, mientras que la producción comercial empezaría el año siguiente a una tasa de 330.000oz/a de oro.

El Desquite estaba inicialmente diseñado como mina a cielo abierto, pero puede pasar a métodos subterráneos hacia el fin de su vida útil. Un nuevo estudio de factibilidad se debe terminar este mes. Meridian adquirió el proyecto al asumir el control de la británica Brancote Holdings el año pasado.

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