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Panamá: más allá del Canal

La ampliación del Canal de Panamá ofrece a este país una oportunidad única para desarrollar un cluster de negocios y dinamizar su economía.

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El 3 de septiembre del 2007, una serie de cargas explosivas derrumbó parte del Cerro Paraíso. Fue el ruidoso inicio de unos de los proyectos de infraestructura más ambiciosos de las últimas décadas: la expansión del Canal de Panamá con la construcción de un nuevo juego de esclusas más amplias, que permitirán el paso de os modernos buques portacontenedores de gran tamaño que comienzan a dominar el transporte marítimo internacional.

Tirios y troyanos consideran esta ampliación como un proyecto que podría cambiar la cara de Panamá. El presidente Martín Torrijos señala con orgullo que la iniciativa de US$5.250 millones sacará a su nación del subdesarrollo y que hará de Panamá un país del Primer Mundo. El CEO de la Autoridad del Canal de Panamá (ACP), Alberto Alemán Zubieta, ha reiterado en varias ocasiones su convicción de que la expansión del Canal hará que Panamá “se convierta en el centro más importante de trasbordo y logística de las Américas”.

La expansión del Canal está originando un boom de expectativas y de inversiones. Diversos servicios marítimos y otras industrias se están expandiendo o están estableciendo presencia en Panamá para crecer de la mano con la construcción del proyecto. Se habla de un gasoducto transistmo que se estaría haciendo bidireccional. Panamá podría también convertirse en un centro de refinación de petróleo, dependiendo del resultado de un estudio de factibilidad que realiza la estadounidense Occidental Petroleum Company para construir una refinería en Puerto Armuelles en la costa Pacífico.

El aumento de los servicios y la actual proliferación de nuevos negocios en Panamá reflejan una nueva visión que está arraigándose entre los inversionistas. “El recurso más importante no es el Canal, sino la posición estratégica de Panamá”,señala Ebrahim Asvat, abogado del estudio jurídico Patton, Moreno & Asvat de Ciudad de Panamá. Luego de que el Canal fuese traspasado a Panamá, la antigua percepción del Canal como una instalación militar tuvo una muerte natural y se instaló una postura de desarrollar nuevas oportunidades de negocios, dice Asvat.

Panamá está ampliando sus servicios como una plataforma de distribución y transporte, lo que incluye la expansión de sus instalaciones portuarias y ferroviarias. Esta expansión se materializará de aquí al 2014 a fin de prestar servicio a embarcaciones de gran capacidad de carga, que transportan entre 5.000 y 10.000 contenedores, las que podrán entonces transitar por el Canal. Estos buques se conocen como “post- Panamax” porque son demasiado anchos, 49 metros (160 pies) de manga, como para circular por el Canal actual.

Balboa, ubicado sobre el océano Pacífico y operado por Panama Ports Company (PPC), miembro del grupo Hutchison Port Holdings de Hong Kong, se convirtió en junio del 2007 en el primer puerto en Panamá en recibir un buque post-Panamax, el Maersk Seletar, parte de la flota del gigante naviero danés Maersk. Ahora, PPC tiene un servicio semanal post-Panamax y dentro de poco Maersk lanzará una segunda ruta post-Panamax semanal desde Asia, con una escala en Balboa. “Esto es un reconocimiento al servicio que ofrecemos en Balboa; la rapidez para trasladar la carga a otros buques o al ferrocarril es muy importante”, según Alejandro Kouruklis,gerente general de PPC.

PPC está invirtiendo US$800 millones para duplicar su capacidad en los próximos dos años, con la finalidad de manejar 4 millones de contenedores al año.

El Terminal Internacional de Manzanillo, en Colón, sobre el Atlántico, el mayor terminal de trasbordo de contenedores de América Latina, fue ampliado para manejar los buques portacontenedores de mayor tamaño, dice Jaime Sasso, vicepresidente de marketing del terminal. El tráfico de contenedores, calculado en 1,3 millones en el 2007, se ha mantenido estable, mientras que el volumen de vehículos de carga creció un 30% respecto del año pasado “porque los transportistas han decidido usar a Panamá como un centro de trasbordo”, añade Sasso.

Complementando el Canal y con intenciones de competir con la ruta intermodal estadounidense, la empresa ferroviaria Panama Canal Railway Company ha ampliado su capacidad desde la privatización del ferrocarril en 1998. Panamá ofrece una oportunidad única de transportar bienes por ferrocarril entre los dos océanos en menos de cuatro horas. El ferrocarril trans-istmo maneja cerca de 500.000 operaciones de contenedores cada año y su continua expansión le permitirá llegar a 750.000 y a 32 trayectos diarios por ferrocarril dentro de unos pocos años. Toda esta actividad está dando lugar al surgimiento de un cluster de negocios que preste servicios al Canal. “Hay varios sectores en el cluster además de los puertos”, señala Alemán Zubieta. Panamá tiene la zona franca más grande de Occidente, ubicada en el puerto de Colón, en el Atlántico. Por su parte, la aerolínea panameña Copa ofrecerá desde su centro de operaciones en el aeropuerto internacional de Tocumen una opción de transporte de carga aérea-marítima aumentando el potencial de Panamá como plataforma de distribución, dice.

Atraída a Panamá por su ubicación estratégica entre América del Norte y del Sur, su proximidad con Estados Unidos, una buena infraestructura y un clima adecuado para trabajar todo el año, ST Aerospace estableció la firma de ingeniería aeroespacial Panama Aerospace Engineering Inc. en la base de Howard, en la antigua Zona del Canal, y comenzó este año a proveer servicios de mantenimiento, reparaciones y reacondicionamiento para la flota de Boeing 737 de Copa. Con una inversión inicial de US$20 millones, PAE desarrollará progresivamente su capacidad a más de 1,2 millones de horas-hombre por año y entrenará a 1.000 ingenieros y técnicos califi cados que la empresa empleará, dice el presidente de PAE, Lua Chiew Leong. La empresa puede ofrecer mantenimiento a aeronaves de fuselaje estrecho de Airbus, Embraer y McDonnell Douglas, según Lua.

Los call centers están proliferando, aprovechando la infraestructura de Panamá que incluye cinco redes de fibra óptica. El gigante de la computación Dell y el fabricante de equipos pesados Caterpillar han establecido call centers en los últimos años. En la base aérea de Howard, Dell tiene 2.000 empleados que proveen soporte técnico y de ventas en inglés y español. “Panamá es muy estratégico y está muy cerca del área a que prestamos servicios, México, Latinoamérica y el Caribe, y siempre ha sido una economía de servicios”, señala Mercedes Morris, funcionaria de comunicaciones corporativas de Dell en Panamá. La industria de call centers en Panamá da empleo a unas 15.000 personas.

Sin embargo, para que el auge actual alcance su pleno potencial siguen faltando un par de cosas. Para desarrollar una plataforma logística completa se necesitan carreteras. “Necesitamos crear un circuito que abarque la zona libre de Colón, la base aérea de Howardal oeste de Ciudad de Panamá y el aeropuerto de Tocumen al este de la ciudad”, dice Esvat. Y la visión debe afinarse. Panamá tiene el potencial de desarrollar su ubicación estratégica como lo ha hecho Singapur, un centro logístico y de trasbordo marítimo de clase mundial que ofrece los más sofisticados servicios de comunicaciones, producción de derivados de petróleo y de las industrias de electricidad y biotecnología. La expansión del Canal atraerá hacia Panamá la mirada de la comunidad de negocios internacional. Con esto, el país tiene la oportunidad de dar nuevos bríos a su economía de servicios, creando un nuevo cluster de servicios que ganarán valor con la ubicación que ofrece el Canal.

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2 comentarios

jose ramirez

gracias a omar torrijo,por fin llego lo que se esperaba,el desarollo de panama,esto viene muy bueno al mundo de latinoamerica,todos nos bamos a veneficial mas tarde,veneplcito a su presidente y a su secretario de turismo

benigno quevedo

ORION S.A SOMOS UNA EMPRESA DE CONSTRUCCION EN ECUADOR DEDICADOS A PROYECTOS ELECTRICOS Y DE TELECOMUNICACIONES ESTAMOS BUSCANDO OPORTUNIDADES DE AMPLIARNOS A LA REPUBLICA DE PANAMA. NO SOPORTAMOS MAS LA FAMOSA REVOLUCION CIUDADANA LIDERADA POR ESTE HUGO CHAVES Y SEGUIDA POR ESTE RAFAEL CORREA

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