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Introducción

Un informe de BNamericas Intelligence Series, publicado cinco años atrás, hablaba de "la expansión económica que se observaba en América Latina y el resto del mundo en la última década", que impulsaba el crecimiento de la industria naviera y la necesidad de "planificar e invertir en infraestructura portuaria de modo de evitar posibles cuellos de botella y aprovechar los beneficios del creciente intercambio comercial".

Hoy en día, todo es muy diferente. Las últimas cifras de la Comisión Económica para América Latina y el Caribe (Cepal) de la ONU muestran que el movimiento de contenedores en la región cayó 0,9% en 2016, liderado por las caídas en Panamá (-9,1%), Argentina (-6,1%), Brasil (-4,4%) y Colombia (-3,6%).

Desde esa publicación de 2012 ocurrió algo que cambiaría para siempre el rostro del transporte marítimo en América Latina: entró en operación el tercer juego de esclusas en el Canal de Panamá, forzando a los operadores portuarios a actualizar y modernizar sus instalaciones para recibir a barcos de mucho mayor calado. Anticipándose a esta maniobra, muchos operadores aumentaron su capacidad, pero luego las economías de la región empezaron a enfriarse.

Algunos dicen que casi no hay espacio para nuevos proyectos. De hecho, las proyecciones a cinco años de Drewry Maritime Research muestran que el desarrollo de la capacidad portuaria en América Latina está superando la demanda. En tanto, el promedio de utilización de los puertos de la región ha caído de manera generalizada y, si se le compara con los niveles de utilización mundiales, que de por sí son más altos, se espera que la brecha aumente en los próximos cinco años.

 "América Latina está sobreestimando la demanda portuaria, y hay una proliferación de terminales que no ha tomado en cuenta el estancamiento económico", dice Julián Palacio, director de la asociación de puertos latinoamericanos Latinports. "La carga no está aumentando, pero los terminales sí están expandiéndose. Los buques también han incrementado su tamaño, pero la carga no ... El hecho de que un país construya nuevas terminales, o haga puertos más grandes, no significa que tendrá más carga de exportación. Esta es una simple ecuación de mercado".

El informe sobre la Calidad de la Infraestructura Portuaria del Foro Económico Mundial, que mide la percepción de los ejecutivos comerciales respecto de las instalaciones portuarias de sus respectivos países, coloca a un solo país latinoamericano, Panamá, en su clasificación de los 10 mejores.

Pero no todos los observadores del mercado tienen una visión pesimista.

"El problema es que cuando hablamos de tasas de crecimiento, siempre se trata del pasado y con eso tratamos de decir qué pasará en el futuro", según Octavio Doerr, especialista de puertos y logística de la Cepal. "Estoy seguro de que este año habrá un aumento significativo en términos de crecimiento. Lo hemos visto en los primeros meses del año, hay un crecimiento evidente en comparación con los mismos meses de 2016. Y creo que el segundo semestre será similar ... habrá un crecimiento de 5-6%, que es lo que la industria tiene pronosticado para el mediano plazo".

Mientras que algunos puertos en la región pueden tener exceso de capacidad debido a que la demanda no ha alcanzado las expectativas de crecimiento, otros puertos pueden estar saturados y no han logrado mantener el ritmo de las inversiones y la demanda. "Es allí donde están las oportunidades de inversión", dice.

Si bien cubrir todos los proyectos portuarios planificados en la región sería imposible (hay más de 100 solo en Brasil, según Doerr), en este informe nos centramos en algunos de los proyectos de expansión portuaria más importantes de América Latina. También damos un vistazo a un par de proyectos que han fracasado y esbozamos los principales desafíos y oportunidades que enfrentan los puertos en la región.

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