Chile se prepara para inundar el mercado del litio

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Jueves 18 de enero, 2018

La producción chilena de carbonato de litio equivalente podría llegar a 500.000t anuales gracias a un acuerdo entre la local SQM, que ya es su mayor productor mundial, y la agencia estatal de desarrollo Corfo en lo que marca el fin de una larga batalla judicial por un contrato de arrendamiento en el salar de Atacama.

El acuerdo implica que SQM, con sede en Santiago, pague multas por más de US$20mn a Corfo. También subirán las regalías y gastos sociales y en I+D. Por lo mismo, aumentará la cuota anterior de producción de la compañía, de la cual queda por producir aproximadamente 65.000t de litio metálico equivalente, con 350.000t adicionales al 2030. En total, esto equivale a unos 2,2Mt de carbonato de litio equivalente, indicó SQM en un comunicado.

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Junto con el aporte del otro explotador de litio en Chile, Albemarle, la producción podría alcanzar la marca de medio millón de toneladas, dijo a la prensa el vicepresidente ejecutivo de Corfo, Eduardo Bitrán, y agregó que el mercado mundial de litio ascendió a 210.000t de carbonato de litio equivalente el año pasado.

La cuota de producción de SQM subirá gradualmente, siempre que invierta en ampliaciones de capacidad y se incrementa la productividad.

"SQM expandiría su producción anual al menos 216.000t a 2025 y generaría recursos adicionales para el Estado, la región y la comunidad por US$8.300mn entre 2018 y 2030", dijo Bitrán vía Twitter. La compañía necesitaría invertir unos US$1.000mn para alcanzar ese ritmo de producción.

A cambio, SQM debe vender hasta un 25% de su producción a proveedores locales de derivados de litio a precios preferenciales. Corfo impuso además una nueva escala de regalías que parte en el actual 6,8% de las ventas hasta un 40%, dependiendo de los precios internacionales.

SQM destacó en un comunicado que considerando que el precio durante el 3T17 promedió cerca de US$12.600/t, la tasa habría llegado a 19,14%.

"Es un buen acuerdo para ambas partes", señaló su gerente general, Patricio de Solminihac. "SQM va a realizar un importante esfuerzo económico en los primeros años, con altos pagos de arrendamientos e inversiones en capacidad de producción, pero en el largo plazo vamos a lograr consolidar nuestro liderazgo en la industria".

El acuerdo también incluye requisitos relacionados con el gobierno corporativo y que se tradujo en la salida del presidente del directorio de SQM, Julio Ponce, hasta el año 2030. Ponce controló la compañía por mucho tiempo a través de una compleja red de holdings.

Mientras tanto, Corfo otorgó a SQM una opción de asociación con Codelco en el salar de Maricunga, a pesar de haber sido descalificada en un proceso de licitación celebrado el año pasado para buscar un socio.

Sin embargo, permanece la interrogante de si será bueno para el mercado del litio, y de hecho para la misma SQM, aumentar la producción tan intensamente. Los precios del metal se han disparado en el último año debido a las expectativas de un rápido crecimiento de la demanda de fabricantes de vehículos eléctricos y al temor de una escasez de oferta.

Otros productores, como las australianas Orocobre y Galaxy, ya incrementaron la producción en el último año como respuesta, pero algunos expertos no están seguros de si el litio experimentará el auge que muchos esperan.

"La tecnología vehicular es un gran desconocido para el segmento metálico", dijo Jeffery Christian, presidente de la consultora estadounidense CPM Group, durante un seminario web reciente. "Mucha gente piensa que pasaremos rápidamente de la combustión interna a los vehículos eléctricos. La transición ocurrirá, pero no será rápida, pasarán décadas y no es seguro qué tecnología va a ganar".

Las acciones de SQM y Albemarle cayeron después de que se revelara el acuerdo con Corfo.