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¿Pueden los elementos de tierras raras ser una oportunidad única para Chile?

Bnamericas Publicado: martes, 13 diciembre, 2022
¿Pueden los elementos de tierras raras ser una oportunidad única para Chile?

Aunque los elementos de tierras raras son más comunes de lo que sugiere su nombre, estos minerales metálicos suelen ser costosos de producir debido a los problemas técnicos y ambientales involucrados en su extracción y separación.

A pesar de estos obstáculos, Chile tiene una oportunidad de convertirse en un jugador clave en la producción de estos 17 metales pesados y blandos, que incluyen escandio, itrio, cerio, prometio, neodimio y otros, cuyos elementos son cruciales para la producción de vehículos eléctricos, baterías y sistemas de energías renovables, además de tener una amplia gama de aplicaciones tecnológicas.

El país posee yacimientos de elementos de tierras raras en el sur, en arcillas iónicas, y también cuenta con varios depósitos de relaves de minas de cobre y otros minerales, en las que se ha descubierto que abundan algunos de estos elementos.

“Chile tiene una oportunidad histórica por sus yacimientos de arcilla iónica, que representan el 10% de la extracción y producción mundial”, dijo Rodrigo Ceballos, presidente ejecutivo de Aclara Resources —escisión de Hochschild Mining— en un seminario en línea organizado por la Fundación Chilena del Pacífico, realizado el lunes para abordar la industrialización de los recursos mineros, y en particular de elementos de tierras raras.

“En tierras raras tenemos mucho que aportar”, declaró a BNamericas Dorotea López, directora de estudios internacionales de la Universidad de Chile, a fines de noviembre.

López encabezó un estudio que fue presentado durante el seminario online que indica la falta de información precisa sobre la cantidad de depósitos de tierras raras en Chile, pero señaló que existen grandes cantidades de relaves mineros en el país. Esto sugiere que “Chile tiene oportunidades concretas en tierras raras”, indicó Andrés Bórquez, coordinador académico del instituto de estudios internacionales del recinto universitario.

Por desgracia, actualmente no existe un catastro de elementos de tierras raras en Chile debido a los altos niveles de complejidad que implican catalogar los diferentes yacimientos de estos minerales, lo que encarece y dificultan los estudios de exploración, sumando obstáculos para los interesados en el nicho. 

China es el mayor actor mundial en la producción de tierras raras y representa alrededor del 80% de la producción mundial, según datos del Servicio Geológico de EE.UU., aunque Europa y el país norteamericano están en la búsqueda de aumentar sus propias fuentes. 

“La pregunta es cómo producimos minerales con un impacto ambiental mínimo y con factibilidad económica real”, puntualizó Ceballos, quien esbozó un proyecto de tierras raras en Penco, al sur de Chile, en el que está trabajando Aclara Resources.

BNamericas consultó en el webinar sobre cuándo entraría en producción el proyecto Módulo Penco, a lo que Ceballos contestó que “esperamos ingresar el estudio de impacto ambiental en el segundo trimestre del próximo año y según los planes empezaríamos a producir en 2026. Además, estamos realizando exploración en otras zonas”.

La minera planea invertir cerca de US$129 millones en la iniciativa entre 2023 y 2026 en un área de 6km2 que contiene depósitos de arcilla iónica con abundancia en tierras raras pesadas. Produciría concentrado a partir de estos elementos en una planta procesadora.

Ceballos agregó que solo hay tres proyectos de arcilla iónica en el mundo. "Uno es nuestro, otro está en Brasil y el otro está en Uganda", manifestó.

La operación en Penco tendría una vida útil de 12 años, con posibilidad de expansión en el futuro, señaló Aclara en una presentación corporativa, lo que permitiría a la minera convertirse en un productor clave de este grupo de minerales para abastecer a los consumidores de las industrias de energía limpia, tecnología y electromovilidad. 


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