Argentina , México , Perú y Bolivia
Reportaje

Conflictos políticos y sociales frenan carrera de minas de plata en Latinoamérica

Bnamericas Publicado: jueves, 20 octubre, 2022
Conflictos políticos y sociales frenan carrera de minas de plata en Latinoamérica

Los conflictos políticos, regulatorios y sociales están frenando el desarrollo de algunos de los mayores yacimientos de plata de Latinoamérica.

Sin embargo, las empresas avanzan con otros proyectos, alcanzando hitos en términos de exploración, desarrollo, estudios y adquisiciones.

Latinoamérica alberga al menos ocho depósitos principalmente de plata que contienen más de 200 millones de onzas (Moz) sin que todavía inicien su etapa de producción comercial, con recursos combinados y reservas de alrededor de 3.360Moz.

En comparación, el volumen mundial de plata llegó a 24.000t (772Moz) el año pasado, según el Servicio Geológico de EE.UU.

Los ocho proyectos tienen el potencial de cimentar el dominio de la región en el espacio de la plata.

México es el mayor productor del metal en el mundo, con 5.600t en 2021 y Perú es el tercero con 3.000t. Chile, Bolivia y Argentina se ubican entre los 10 primeros.

Mientras que los obstáculos regulatorios y los conflictos comunitarios son los principales escollos para muchos activos, la viabilidad económica es el principal reto en otros, que las empresas esperan superar en parte centrándose en las zonas de alta ley de los principales yacimientos.

Esta viabilidad se ha visto impulsada por el alza de los precios de la plata en los últimos años, con el metal cotizando principalmente en el rango de los US$22-US$28/oz en los 24 meses hasta junio de 2022, en comparación con los US$14-US$19/oz en los cinco años anteriores.

Aunque los precios han bajado a unos US$19/oz en las últimas semanas, los productores siguen teniendo perspectivas alcistas.

“Con los gobiernos de todo el mundo impulsando los vehículos eléctricos, el sector automotor va a tener que producir muchos más automóviles eléctricos, así que eso va a consumir mucha plata”, señaló el mes pasado el presidente ejecutivo de First Majestic Silver, Keith Neumeyer.

"En lo que a mí respecta, los precios de la plata subirán", aseveró.

OBSTÁCULOS REGULATORIOS

El proyecto Navidad, de Pan American Silver en Argentina, es el mayor ejemplo de una iniciativa de plata paralizada por obstáculos regulatorios.

El activo, que tiene recursos totales que contienen 752Moz de plata, no logró avanzar debido a una ley aprobada el 2003 por la provincia de Chubut que prohíbe la minería a cielo abierto y el uso de cianuro.

El gobierno provincial se vio obligado a revertir una decisión de permitir la minería a cielo abierto en ciertas áreas en diciembre, luego de una serie de protestas.

“Planeamos continuar con las necesidades de mantenimiento y seguimos comprometidos con Navidad y con la contribución al desarrollo económico y social positivo de Chubut, si se adopta un marco legislativo favorable”, explicó Pan American en su sitio web.

La mina Escobal, de Pan American en Guatemala (en la foto), también está paralizada desde 2017, debido a la suspensión de una licencia y un bloqueo de ruta.

Las autoridades adelantaron una consulta ordenada por un tribunal con las comunidades indígenas en la mina, que anteriormente producía alrededor de 20Moz/a de plata, lo que la convierte en uno de los mayores productores de la región.

Las reservas y los recursos se estiman en alrededor de 385Moz de plata.

No obstante, el analista de Scotia Capital Trevor Turnbull dijo a BNamericas este mes que no espera que las operaciones se reanuden hasta 2025.

Los conflictos sociales y políticos en Perú también han obstaculizado los avances en la mina de plata de US$579 millones Corani, de Bear Creek Mining.

Su presidente ejecutivo, Tony Hawkshaw, manifestó a BNamericas este año que está adoptando una actitud de espera en el país debido a la falta de claridad sobre la dirección política y el creciente conflicto social.

La compañía se enfocará en elevar la producción de su mina de oro Mercedes, recientemente adquirida en México. Corani alberga alrededor de 360Moz de plata en todas las categorías de recursos y reservas.

El proyecto Malku Khota, con alrededor de 360Moz de recursos de plata, aún no ha entrado en producción luego de que el gobierno boliviano lo expropiara en 2012.

La minera estatal Comibol, que ahora es propietaria del activo, firmó un acuerdo en junio por el cual la local Empresa Montecristo podría realizar más exploraciones y avanzar con el activo hacia la producción. Comibol retendrá una participación de 55% en las ganancias.

HITOS EN MÉXICO

Las empresas progresan con una serie de grandes yacimientos de plata en México.

Fresnillo y su socio MAG Silver están a punto de poner en marcha el proyecto de plata y oro de US$440 millones Juanicipio, que se ha visto retrasado por las demoras de la estatal CFE en la conexión de la operación a la red eléctrica.

Una avalúo preliminar de 2017 mostraba recursos totales de 267Moz, pero la cifra no incluye los resultados de la perforación desde entonces ni la producción del mineral transportado en camiones a otros activos de Fresnillo para su procesamiento.

El proyecto Pitarrilla, que alberga un recurso histórico de 525Moz de plata, fue adquirido por Endeavour Silver a principios de este año, luego de no haber logrado avances significativos durante varios años con los propietarios anteriores SSR Mining.

El presidente ejecutivo de Endeavour, Dan Dickson, expresó a BNamericas el mes pasado que la empresa apunta a establecer una estimación actual de recursos y evaluar una posible operación subterránea enfocada en zonas de alta ley.

“Creemos que es probable que ocurra ese escenario en función de los precios de los metales y el clima político actual en México”, dijo.

“Es una gran jurisdicción minera, pero la minería subterránea se considera más favorable que la minería a cielo abierto, no solo en México, sino a nivel mundial”, agregó.

Discovery Silver también avanza con su proyecto Cordero, que alberga recursos totales de 471Moz de plata.

La compañía, que se está enfocando en porciones de leyes más altas del recurso, planea publicar una estimación de recursos actualizada y un estudio de prefactibilidad para fines de 2022.

México también alberga una adición notable a la lista de activos de recursos de plata de más de 200Moz, en el descubrimiento La Colorada Skarn, de Pan American, cerca de su mina La Colorada.

El activo alberga 227Moz de plata en recursos, según una estimación de septiembre, una cifra que se espera que aumente luego de nuevos éxitos exploratorios recientes.

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