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Elecciones y referendo en Ecuador suscitan preocupación en sector minero

Bnamericas Publicado: jueves, 14 febrero, 2019

Las elecciones regionales y municipales programadas para marzo en Ecuador preocupan a la incipiente industria minera de la nación andina, cuando miles de funcionarios locales recién elegidos intenten tener una mayor independencia a la hora de tomar decisiones como las ligadas a las concesiones mineras.

Alrededor de 13 millones de ecuatorianos votarán el 24 de marzo por más de 11.000 funcionarios locales, incluidos 23 prefectos provinciales y 221 alcaldes locales. La OEA supervisará las elecciones, según el consejo electoral CNE.

Asimismo, el CNE programó un referendo sobre proyectos mineros en la provincia andina de Azuay, en el sur de Ecuador.

La nación, que ha tratado de captar inversiones mineras en los últimos años para diversificar su economía y dejar de depender de los hidrocarburos, fue testigo de protestas de grupos indígenas en noviembre que se oponen al plan del gobierno para aumentar el número de concesiones mineras.

Mientras tanto, el Congreso planea debatir la legislación que busca evitar que el gobierno otorgue concesiones mineras directamente para prevenir actos de corrupción, lo que ha tenido vastas ramificaciones en un país de 17 millones de personas.

Pedro Palacios, importante candidato que postula para la alcaldía de Cuenca, capital de Azuay, dijo al periódico local El Mercurio que no pueden simplemente quedarse con los brazos cruzados y que si el gobierno hace oídos sordos, despertarán a los ciudadanos para que cuiden sus fuentes de agua.

El presidente Lenín Moreno, quien asumió en mayo de 2017, espera recaudar US$4.600mn en inversiones durante los próximos cuatro años en proyectos mineros a gran escala de empresas como Junefield, Lundin Gold, EcuaCorriente, INV Metals, SolGold, BHP y China Explorcobres.

La inversión minera en Ecuador, que se quintuplicó entre 2013 y 2016, se cuadruplicaría hasta 2020, según el Ministerio de Minería. La inversión sectorial también cuadruplicará el empleo en la industria hasta 2022, según la consultora británica Wood Mackenzie.

REFERENDO

Mientras tanto, proyectos como Río Blanco, de Junefield, y Loma Larga, de INV Metals, podrían verse afectados por un plebiscito sobre actividades mineras en la provincia cuprífera de Azuay por realizarse el mismo día de las elecciones.

El proyecto de US$279mn Loma Larga, que reportaría 294.000oz/a de oro equivalente durante los primeros cuatro años a un costo sostenido todo incluido de US$609/oz, generará 875 empleos durante su construcción y 450 a tiempo completo en la mina subterránea, además de US$554mn en impuestos y regalías durante sus 12 años de vida útil, señaló INV, con sede en Toronto, que completó un estudio de factibilidad sobre el proyecto de oro, cobre y plata en noviembre.

"En Ecuador, las regulaciones mineras son responsabilidad del Estado central, no de los gobiernos locales. INV Metals considerará más acciones legales", dijo INV en un comunicado. La compañía "continuará con sus solicitudes por permisos en 2019 acorde con las leyes y regulaciones de Ecuador", agregó.

El gobierno se opone al referendo alegando que un resultado adverso podría costarle hasta US$700mn a Ecuador. Sin embargo, el 13 de febrero, un tribunal local denegó un recurso que interpuso el Ministerio de Minería contra el referendo.

Las mineras probablemente solicitarán, y ganarán, demandas de arbitraje contra Ecuador si los lugareños rechazan las concesiones mineras, señaló el viceministro de Minas, Fernando Benalcázar.

"El hecho de hacer una consulta popular a un grupo de 15 000 personas versus 17 millones plantea una posible violación de derechos", dijo Benalcázar al periódico capitalino El Comercio. "Nadie en el Ecuador tenemos derecho a vetar y ser los administradores de un recurso natural no renovable que es potestad del Estado".

Benalcázar ha encabezado en las últimas semanas una serie de espacios de diálogo sobre la actividad con representantes mineros, universitarios, eclasiásticos y del gobierno local, además de habitantes en Azuay, señaló el Ministerio de Energía.

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