México
Reportaje

Nueva ley es “balde de agua fría” para ambiciones de litio de México

Bnamericas Publicado: jueves, 21 abril, 2022
Nueva ley es “balde de agua fría” para ambiciones de litio de México

La legislación mexicana sobre el litio sepultó las expectativas de que el país asuma un papel más protagónico en el despegue del metal para baterías y pondrá al gobierno frente a grandes obstáculos en su intento de establecer una empresa estatal de litio rentable.

Después de que el presidente Andrés Manuel López Obrador no alcanzara la mayoría de dos tercios que requería para aprobar sus controvertidas reformas a la industria eléctrica el domingo pasado, la administración del partido Morena impulsó una nueva ley por vía rápida para poner los recursos del mineral energético bajo control estatal, la cual avanzó con mayorías simples en la Cámara Baja y en el Senado en apenas dos días.

La ley, que entra en vigor el jueves, restringe la exploración, explotación y procesamiento del litio a un nuevo organismo público descentralizado y detiene las concesiones o permisos para proyectos de litio a través de modificaciones a la ley minera.

"[La ley] ciertamente es un balde de agua fría para cualquier proyecto de desarrollo amplio e inmediato de la industria del litio en México", dijo a BNamericas Chris Berry, estratega de metales energéticos y presidente de la consultora estadounidense House Mountain Partners.

Un efecto inmediato de la reforma será la fuga de capitales.

“El litio no es raro, por lo que el capital que debe desplegarse en el segmento upstream de producción de litio puede fluir fácilmente hacia otras jurisdicciones donde la inversión extranjera directa reciba un mejor trato”, agregó Berry en una comunicación por correo electrónico.

PROYECTO CLAVE

Si bien la ley obstaculiza el desarrollo de una amplia industria privada de litio, su impacto en proyectos que ya están en marcha no está claro.

AMLO ha señalado que todas las concesiones vigentes están ahora bajo revisión, incluido Sonora, activo de US$420 millones de propiedad de la china Ganfeng Lithium, el único gran proyecto de litio en etapa avanzada en México.

Líder mundial en el sector del metal para baterías, Ganfeng está evaluando las posibles implicaciones de la reforma en Sonora.

“Ganfeng espera trabajar con el gobierno y las autoridades para continuar con sus inversiones, las cuales están sujetas a todas las leyes, reglamentos y modificaciones aplicables en beneficio de todos los mexicanos”, dijo la empresa en una comunicación citada por Forbes México.

El proyecto de Sonora promete enormes beneficios para el país en términos de empleo, desarrollo regional, finanzas públicas e integración con otros proyectos de extracción de litio para abastecer al sector automotriz local, agregó la empresa.

El exsocio de riesgo compartido de Ganfeng en Sonora, Bacanora Lithium, que fue adquirido por la firma china, había señalado anteriormente que la primera producción está prevista para el 2S24, un año más tarde que lo proyectado.

Es difícil decir si este cronograma se mantendrá, considerando que las concesiones están bajo revisión, según Berry.

“Si todo se mantuviera sin cambios, iniciar la producción en el 2S24 sigue siendo un objetivo realista que lograr”, agregó.

Se estima que Sonora producirá 17.500t anuales de carbonato de litio y subirá a 35.000t anuales con una expansión posterior valorada en US$380 millones.

No obstante, las autoridades de la industria han señalado que la presencia de un depósito arcilloso podría retrasar el proyecto.

Ningún proyecto de litio de arcilla ha avanzado con éxito a la producción comercial en el mundo debido a requerir un procesamiento más costoso que los proyectos de litio de salmueras que se encuentran en los líderes de la industria latinoamericana, como Chile y Argentina.

EMPRESA ESTATAL

El Gobierno de México tiene por delante una ardua batalla para crear una empresa estatal de minería de litio próspera.

El texto de la reforma exige la creación de esta nueva entidad dentro de 90 días y el partido Morena sugiere llamarla Amlitio o Litiomex.

Sin embargo, los críticos han advertido que el gobierno no tiene la espalda financiera ni la experiencia que se requieren para explorar y producir litio sin apoyo privado, aunque AMLO ha señalado que la tecnología necesaria podría desarrollarse o adquirirse.

En respuesta a una consulta sobre las perspectivas del gobierno para crear una industria minera de litio exitosa sin participación privada, Berry señaló: "[Es] muy poco probable y llevaría años alcanzar cualquier éxito importante".

La advertencia refleja los comentarios de Flor de María Harp, titular del Servicio Geológico Mexicano (SGM), quien señaló que explorar adecuadamente un solo lugar normalmente le llevaría a la agencia de 10 a 15 años y el desarrollo de una planta de procesamiento también toma años.

SGM inició la exploración preliminar de posibles depósitos de litio en virtud de un programa de 52 millones de pesos (US$2,7 millones al cambio actual).

No obstante, se necesitará participación privada para establecer una cadena de suministro de litio en México, advierte Berry.

“El Gobierno mexicano debería dejar claro cómo puede trabajar junto con el sector privado para desarrollar todos los eslabones de una cadena de suministro de baterías de iones de litio, desde la extracción y refinación hasta la producción y el reciclaje de las baterías”, puntualizó.

Si bien Ganfeng ha discutido propuestas para construir una planta de reciclaje de litio en México, no está claro en qué están actualmente esos planes, según Berry.

“Mientras más pesada sea la mano del gobierno, menor será la posibilidad de un éxito sostenible en la construcción de una industria mexicana del litio. Hay abundantes activos y experiencia [en] muchas otras partes del mundo”.

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