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Reportaje

Qué necesita la energía geotérmica para despegar en Latinoamérica

Bnamericas Publicado: martes, 23 marzo, 2021
Qué necesita la energía geotérmica para despegar en Latinoamérica

La energía geotérmica podría tener un gran potencial en Latinoamérica si se reduce la incertidumbre política y económica a largo plazo y los gobiernos crean mecanismos específicos para apoyar su desarrollo, según un experto.

Otras regiones del mundo con potencial comparable, como Japón, Indonesia y partes de África, están experimentando un auge geotérmico, mientras que el interés en invertir en América Latina sigue siendo relativamente tímido, dijo a BNamericas Enrique Manuel Lima Lobato, director ejecutivo de West Japan Engineering Consultants (WJEC), rama de ingeniería de la empresa japonesa de generación energética Kyūshū Electric Power.

La energía geotérmica tiene una escuálida historia en el continente, con solo un proyecto en línea en Sudamérica (Cerro Pabellón en Chile), cuatro en México y unidades más pequeñas en el Caribe. Sin embargo, el potencial geotérmico de la región es asombroso, ya que cuenta con entre 55GW y 75GW de capacidad potencial, según el BID, con solo 1.8GW explotados actualmente.

“Hay economías en Latinoamérica que no ofrecen la confianza todavía para un matrimonio de largo plazo”, señaló Lima.

La confianza es extremadamente importante cuando se trata de energía geotérmica, ya que los proyectos tardan más en construirse, requieren una gran inversión inicial y se vuelven financieramente viables durante períodos de tiempo más largos. Por el contrario, las iniciativas eólicas y solares se ponen en marcha mucho más rápido y con una menor inversión inicial, lo que los hace más atrayentes a corto plazo.

Los países de Latinoamérica que actualmente son los más atractivos para el desarrollo geotérmico son Chile, Perú y Colombia, según Lima.

Un proyecto geotérmico de 50MW que WJEC estudió en México se frenó en parte como consecuencia de la inestabilidad política y el cambio de reglas del sector eléctrico, indicó.

Sin embargo, la estabilidad política y regulatoria es solo una parte de la ecuación. El punto fuerte de la energía geotérmica es su consistencia: puede generar a plena capacidad de manera constante, lo que la convierte en un gran complemento para tecnologías más variables como la hidroeléctrica, la eólica y la solar. Es probable que su mayor competidor en el futuro, dado que las redes de todo el mundo eliminan los generadores que emiten carbono, sea el almacenamiento en baterías.

Por lo tanto, un problema importante para la geotermia es el hecho de que es más costosa que las alternativas basadas en combustibles fósiles que brindan un servicio similar a la red, como la generación de gas natural. También tiene dificultades para competir en subastas dominadas por energía de bajo costo proporcionada por unidades eólicas y solares, como las que se realizan regularmente en Chile y Colombia.

De acuerdo con Lima, la solución es similar a la que a menudo se promociona para fomentar la incorporación a gran escala de almacenamiento en baterías: introducir incentivos de mercado que recompensen la capacidad de un proyecto para proporcionar una producción constante que sea capaz de equilibrar la variación de las energías renovables, como informó BNamericas anteriormente.

“Como país requiero una base, una base de seguridad en suministro energético. Si hay ese conocimiento y hay esa intención, se van a dar subastas y ofertas. Y es entonces que la energía geotérmica va a poder competir en términos apropiados. Tiene que haber una valorización de lo que esta energía entrega”, agregó.

En momentos en que Chile avanza hacia el objetivo de dar de baja toda su generación a base de carbón para 2040 o antes, y a medida que la energía eólica y solar aumentan su participación cada año, la geotermia puede convertirse en una opción cada vez más viable, ya que podría reemplazar el papel de las plantas térmicas y a la vez ofrecer una vía libre de carbono.

Chile se beneficiaría de anticipar cambios futuros en la red eléctrica y alentar el desarrollo de nuevos proyectos geotérmicos, según Luis Urzúa, asesor de ciencia geotérmica y desarrollo comercial de WJEC.

“Cuando buscas capacidad, ahí es donde geotermia se justifica. Las baterías tienen una capacidad limitada y nosotros somos 24/7. Y no importa si llueve, si hay sol, si hay viento”, aseveró Urzúa a BNamericas.

En California, que tiene el compromiso de tener una red de energía 100% renovable para 2045, la geotermia ha hecho avances. El año pasado, el estado de EE.UU. contrató energía de dos nuevas plantas geotérmicas, la primera en construirse en una década.

La comisión de servicios públicos local también ha dicho que la necesidad de confiabilidad de la red y el retiro de la capacidad anterior pueden llevar a California a contratar 1GW de nueva capacidad geotérmica y 1GW de almacenamiento en baterías de larga duración para 2025.

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