Chile , Perú , Brasil y Argentina
Entrevista

El principal reto de la desalinización serán los costos

Bnamericas Publicado: viernes, 24 enero, 2020
El principal reto de la desalinización serán los costos

América Latina y el Caribe tenía 1.373 plantas de desalinización en operación para 2018 con una capacidad de producción combinada de 5,46 millones de metros cúbicos por día, según un estudio de Elsevier.

Si bien esto solo representa un 5,7% de la capacidad de desalación a nivel mundial, cada vez hay más proyectos bajo estudio en la región a raíz de mayor demanda y una creciente escasez hídrica. Sólo en Chile, se espera que 15 plantas abran en los próximos años y que para el final de esta década el 48% de su demanda de agua venga de esta fuente.

En este contexto, BNamericas conversó con el presidente ejecutivo de la Asociación Latinoamericana de Desalación y Reúso de Agua (Aladyr), Juan Miguel Pinto, acerca de la evolución del sector en la región, sus desafíos y perspectivas.

BNamericas: ¿Cómo ve los retos de la industria de la desalinización en América Latina?

Pinto: Con la desalinización el costo del agua es más alto que si se usa agua de ríos o lluvia, por lo que el costo es uno de los retos más grandes.

Por consiguiente, cuando se quiera desalinizar para uso humano, el gran reto serían las tarifas, porque en la parte ambiental la tecnología de desalinización por osmosis inversa es muy madura y está demostrado que con un diseño correcto y una buena ingeniería, se puede minimizar el potencial impacto ambiental.

BNamericas: ¿De qué manera evaluaría los avances del sector en la región en la última década?

Pinto: La década empieza con la frase “el agua más costosa es la que no se tiene”, entonces hemos visto mucho crecimiento de la desalinización de agua de mar en zonas con escasez de agua, específicamente las zonas mineras en el norte de Chile, la zona de Baja California en México o Cancún o las islas, la parte sur de Argentina, Lima está cerca de terminar su primera planta de desalinización para consumo humano y tienen planes para más.

Se ha visto un crecimiento de la demanda en toda América Latina, básicamente debido mayor necesidad.

BNamericas: ¿Cuál cree que será el crecimiento de la demanda en el futuro?

Pinto: Creo que el crecimiento va a ser bastante grande. El cambio climático se está volviendo cada vez peor y totalmente impredecible; esto crea un ambiente de inseguridad hídrica que no es bueno ni para el sector industrial ni el consumo doméstico.

Además la población y la demanda industrial siguen creciendo y las fuentes de agua que tenemos están, en su mayoría, al límite, entonces nos quedan dos opciones: Reúso o desalinización.

No hay una cifra específica sobre la demanda, pero sí sé que hay muchos proyectos en el pipeline de muchos países.

BNamericas: ¿Cree que ese crecimiento se extenderá a países donde la desalinización no ha sido tan prevalente?

Pinto: Parece que en toda Latinoamérica hay desaladoras, aunque la mayoría son pequeñas y operan para el sector industrial. Siempre va a haber una demanda en ese sector, porque hay operaciones mineras, petroleras u hoteleras que requieren agua.

Cuando hablamos de agua potable es diferente. Cómo se responde a esa demanda va a depender no del consumidor, sino de un regulador que decide si se va a usar desalinización o agua dulce.

La demanda va a seguir creciendo en todos los países de la región en el nivel industrial, pero a nivel de consumo humano va a depender de la política de cada país.

Países como Perú, México, Chile y Brasil tienen planeadas plantas de desalinización para consumo humano, pero en el caso de Colombia, Venezuela, Ecuador y Centroamérica no hay plantas de uso público que estén en los planes de sus gobiernos.

BNamericas: En el último tiempo han surgido preocupaciones sobre el impacto ambiental de la desalinización, particularmente sobre la descarga de salmuera ¿Cómo debería la industria de la desalinización enfrentar este mayor escrutinio no solo desde la tecnología, sino también en la comunicación con las comunidades?

Pinto: Como en cualquier tecnología nueva que se quiera aplicar en una zona urbanizada, se requiere una fase de concientización ciudadana. El primer paso de eso es que el gobierno u otro ente local explique a la gente qué es la desalinización, cómo funciona y cuáles son los efectos.

En términos generales, la tecnología de osmosis inversa es muy madura, que se ha usado por más de 40 años a nivel mundial, ya  sea para consumo humano o industrial.

Como en toda tecnología, la clave está en saber diseñarla y usarla. Hay estudios hechos en Chile y España que demuestran que con un buen diseño se puede mitigar casi por completo el impacto de las descargas de salmuera.

BNamericas: ¿Cuál cree que debería ser el rol de los gobiernos en el financiamiento de los proyectos de desalinización? ¿Debería haber más incentivos?

Pinto: Dependerá de la política de cada país. En Europa y Medio Oriente, normalmente el ciudadano paga el precio del costo del agua.

Esto es un reto para América Latina porque el agua está subsidiada, entonces si el gobierno decide crear una fuente de agua a través de la desalinización, va a ser más costoso por el subsidio.

Parte de la concientización ciudadana que los gobiernos tienen que hacer es decir a las comunidades que “el agua más costosa es la que no se tiene.” Es decir es mejor pagar 10% o 15% más de tarifa a quedarse sin agua.

BNamericas: En lo que respecta a reúso de agua, ¿cómo ve el avance de ese sector en América Latina y sus perspectivas para el futuro?

Pinto: Se ha visto mucho reúso industrial. Pero en agua potable, legalmente no está permitido.

Hay casos interesantes en el sector industrial. En Perú una minera (Miski Mayo) usa los efluentes para su proceso minero en vez de agua dulce o lluvia.

Otro caso en Brasil, donde los efluentes de la ciudad de São Paulo se reúsan en la refinería. También hay varios casos en México.

La demanda por reúso va a seguir subiendo, y además es menos costoso que la desalinización.Al final las empresas y gobiernos que impulsan la desalinización también promueven el reúso.

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