Chile , México , Brasil , Uruguay , Paraguay y Argentina
Entrevista

La postura de Latinoamérica frente al futuro del hidrógeno

Bnamericas Publicado: viernes, 18 noviembre, 2022
La postura de Latinoamérica frente al futuro del hidrógeno

En momentos en que el desarrollo del hidrógeno verde atrae el interés de los inversionistas en Latinoamérica y el resto del mundo, las empresas buscan las mejores formas de aprovechar esta oportunidad.

Conforme los países de la región publican sus hojas de ruta y estrategias para el hidrógeno verde, surgen varios proyectos piloto con vistas a iniciativas a mayor escala.

Como empresa de ingeniería y tecnología, la española Sener presta servicios a muchas de estas compañías. América Latina aún está lejos de implementar su primer proyecto de hidrógeno verde a gran escala, pero muchos actores están en las etapas iniciales, como el diseño y trabajo de ingeniería.

BNamericas conversó con Nora Castañeda, gerente de negocios de hidrógeno de Sener Energy, sobre las perspectivas de desarrollo regional, dónde se encuentra la industria con respecto a los proyectos de hidrógeno verde en Latinoamérica y cómo le está yendo en comparación con otras latitudes.

BNamericas: ¿Cuál es la experiencia de Sener con el desarrollo de proyectos de hidrógeno verde en América Latina?

Castañeda: Somos una empresa de ingeniería y de tecnología, y lo que estamos haciendo en el área de hidrógeno verde es acompañar a los clientes, que están en fases iniciales de los proyectos. En general están haciendo estudios de viabilidad, análisis de tecnologías, ingenierías conceptuales para definir cuáles son las mejores configuraciones del proyecto o las mejores soluciones. Es un mercado que se está creando, y hay una fase inicial de análisis de alternativas donde se definen los futuros proyectos. Hay otra serie de clientes que ya tienen sus ideas más estructuradas y donde nosotros arrancamos con la definición básica e incluso ingeniería de detalle de los proyectos. 

Ahora mismo, hay muy pocos proyectos de hidrógeno verde que están en ejecución. Estamos ejecutando un proyecto en España para Repsol, pero hay muchísimos que se están preparando para poder ser lanzados lo antes posible. En América Latina, estamos trabajando fundamentalmente en Chile y en Brasil, y también estamos viendo oportunidades muy interesantes en Argentina, Uruguay y Paraguay. Se trata de sitios con recursos renovables muy interesantes donde se están planteando proyectos grandes, de generación masiva de hidrógeno con intención de exportarlo a lugares donde se espera que haya grandes consumos a futuro. Son proyectos que requieren de un proceso largo de desarrollo, con trabajo de ingeniería, conocimiento tecnológico, y que demoran en salir a la luz.

BNamericas: Algunos de los pocos proyectos que están en etapas más avanzadas en la región se conocen como proyectos "piloto". ¿Cuándo veremos la construcción de proyectos de gran escala?

Castañeda: Hay dos líneas paralelas que están avanzando. Los proyectos que primero se van a ejecutar son pequeños, de 20MW a 50MW de electrolizadores, e incluso menos. Estos son proyectos que buscan demostrar la tecnología, su factibilidad y probar primeros usos. Esos son los que están más cerca de poder ejecutarse. La otra línea de trabajo, que es la más abundante en la prensa, son proyectos del orden de 500MW hacia arriba, hasta unos 2.5GW, los cuales están en una fase muy preliminar, en una fase donde se está concibiendo cómo se haría un proyecto de esas características. Para sacar adelante un proyecto de este tipo hace falta la generación renovable asociada a esos electrolizadores, la cual en la mayoría de los casos será construida especialmente para la generación de hidrógeno, con todo lo que eso supone a nivel de tramitaciones y permisos. Por otro lado, está la planta de generación de hidrógeno. La unidad fundamental de esta planta es un stack que al día de hoy tiene un tamaño de 5MW, con lo que habría que poner alrededor de 100 en línea, dependiendo del tamaño del proyecto. Y un equipo de 5MW de electrólisis pesa más de 50 toneladas. Con lo cual, hablamos de proyectos con bastante trabajo por hacer para diseñar las soluciones técnicas que integren esos equipos. Entonces, hay una línea de proyectos a corto y mediano plazo, y otra de medio a largo plazo, y ambas van en paralelo. El objetivo es estar en posición para abastecer de hidrógeno a esas oportunidades futuras que se están demandando desde Europa alrededor de 2026-2030, cuando varios países se preparan para importar muchas toneladas de hidrógeno.

BNamericas: Sacar adelante proyectos de gran escala seguramente supone grandes desafíos logísticos. ¿Se está avanzando igualmente en esta área en paralelo (puertos, cadenas de suministro, etc.)? 

Castañeda: Para avanzar en todo este mercado, se está trabajando en la generación renovable, en las plantas de electrolizadores, pero también en toda la infraestructura adicional que hace falta. Estamos viendo trabajos de diseño de terminales de amoníaco, tanto en Chile como en Brasil. Están en fases preliminares: haciendo la ingeniería, asegurando terrenos, viendo cómo va a ser la infraestructura; todavía no se está construyendo y todavía queda trabajo por hacer. 

Para poder triunfar en el mercado del hidrógeno, hace falta también la infraestructura portuaria, en caso de querer exportar. En Chile, los mejores lugares para la generación de hidrógeno están en lugares remotos, o bien al sur o bien al norte, donde no hay consumo, con lo cual es necesario llevar el producto a otro lugar. Para grandes volúmenes, la forma más razonable de transportarlo va a ser transformarlo en amoníaco o en algún carrier, en lo que se está trabajando tecnológicamente, y exportarlo a Europa o Asia o moverlo incluso dentro de América Latina, ya que las zonas industriales están a grandes distancias. Está por verse si tendremos disponible una infraestructura de gasoductos de hidrógeno en algunos países. Quizás, por las distancias, no vaya a tener sentido. Hay que ver cuáles serán las ubicaciones más adecuadas para esa generación de hidrógeno.

BNamericas: México es un país de enorme potencial que muchas veces se queda fuera de las conversaciones sobre hidrógeno verde. ¿Cómo ve el futuro de este mercado? 

Castañeda: Conocemos bien México, y es cierto que por la situación política actual es difícil plantearse desarrollar proyectos renovables porque se está empujando fuertemente el sector público. Sin embargo, se ve un gran potencial tanto por el recurso renovable presente como con la proximidad con EE.UU. México sigue siendo un foco industrial muy potente de cara al suministro del mercado americano. Y entendemos que los requisitos de descarbonización de sus empresas irán acrecentándose en los próximos años. En este sentido, los industriales que están allá y que necesitarán descarbonizarse, tener consumos de generación verde, ya están preparándose para hacer este cambio. Se está viendo desarrollo de proyectos, preparando el camino para cuando sea factible poder sacarlos adelante y se pueda tener la generación renovable propia, la generación de hidrógeno propia in situ. En ese momento, muchos estarán preparados.

BNamericas: ¿Cómo se está comparando el desarrollo en América Latina con otras regiones del mundo, como Europa, donde Sener está presente?

Castañeda: A nivel de proyectos pequeños, Europa va a ir por delante y va a tener generación local de hidrógeno para consumos puntuales, incluyendo el mundo petroquímico, fertilizantes, consumidores que se pueden convertir a hidrógeno verde de forma sencilla. Pero a partir de ahí, para conseguir grandes volúmenes de hidrógeno y a precios razonables, va a ir bastante acompasado el desarrollo en Europa con el desarrollo en Latinoamérica u otras zonas, como el Medio Oriente. Los precios más competitivos, dado el recurso renovable disponible en esas zonas, impulsarán el desarrollo para exportación. Esto, aunque se hayan hecho menos pilotos en Latinoamérica. Esto es consistente con lo que vemos, ya que hay menos proyectos pilotos [que en Europa], y se está ya orientando el desarrollo de proyectos al enfoque de exportación a gran escala.

BNamericas: A modo de cierre, ¿cuál es, en su opinión, un punto clave a trabajar para materializar la industria de hidrógeno verde?

Castañeda: Estamos muy optimistas en que se va a ir desarrollando un mercado del hidrógeno, pero somos muy conscientes de que esto requiere un trabajo muy potente de desarrollo tecnológico y de trabajo con las soluciones existentes. Existen, pero tienen que evolucionar para poder servir para estos usos y estos tamaños de proyectos. No es solo un tema de integrar tecnologías, sino de evolucionarla y trabajar en ella. Ahí estamos haciendo un esfuerzo importante, tenemos tres proyectos de investigación y desarrollo lanzados, y creo que empujar esta innovación va a ser una parte fundamental para que se pueda llegar a soluciones interesantes para los proyectos que se están esbozando y que están siendo pensados.

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